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From China to Shanghai

20 Dec

This post is long, long overdue. It’s about a walk I did over a month ago now. I’ve been turning and tossing over it. There are so many things to say that I could write at least four posts about this single day. In fact this is a second post as the “Sun day, laundry day” one was just one element of that day. Anyhow, I have written about it now but have had to filter quite a bit. Other aspects of the walk will inevitably come up in future posts. In the meantime, I hope this makes some sense and conveys at least in part my enthusiasm and the progression from the point of departure to the end destination.

So a while back now, I went on a long walk from our flat on Tai Xing Lu eastwards along Suzhou Creek, the small river running west to east and leading to the Bund and the bigger River Huangpu, both of which I was going to see for the first time. Around that time, we had just moved into our flat and had been too busy flat hunting, getting everything we needed for our new home and taking care of administrative paperwork. So even after two or three weeks, we had never seen the Bund (i.e. river embankment), which is usually the first place newcomers to Shanghai rush to.

My itinerary (overlaid on the Lonely Planet map)

The walk was really great. It took me through all sorts of places and showed me another face of Shanghai than what you would see along Nanjing Road or Huaihai Road and their numerous shopping centres filled with Western brands or the French Concession and its very pleasant, sort of westernish or Parisianish atmosphere.

Following the southern bank of Suzhou Creek was not a continuous path. There are few areas where you can follow the waterfront but inevitably, at many points, particularly where you have bridges, you have to get off it, back on a main road or through a popular neighbourhood to be able to get back to it. Although, I did find it annoying at times, it gave a great insight into life nearby.

It started off with streets near my place which were quiet, mainly filled with drying laundry and some activity. It got busier and busier once I had crossed Changdu Road (the internal highway running north to south). Lots of shops around, many people sitting on their low stools or chairs on the pavement and getting on with various activities. Buzzing traffic everywhere, odd looks directed at me. I was one of the very few non-Chinese people to walk around there. Living conditions also seemed to decline compared to neighbourhoods further west. Everything seemed lower, tighter, denser and messier, and sometimes just simply dirtier.

The way “Chinese” neighbourhoods are organised in Shanghai is like a big block defined by main roads. On the external sides of the block, facing the main roads, are the commercial activities; generally tiny shops and workshops. These long stretches are then broken up by more or less tiny alleyways from which people access their homes. From my observation, it looks like residents only go inside to sleep and maybe eat. I never dare to venture into the heart of neighbourhood. Shanghainese are not very forthcoming so, despite my strong curiosity, I feel it would be a bit too invasive to do it.

Continuing further east, the urban character changed again from local Chinese to colonial. Buildings got taller and newer again and there were gradually more and more non-residential historic buildings, starting with industrial ones and ending up with smarter ones. It started up after Middle Sichuan Road, with the 1929 factory, then the renovated old boathouse and church a bit further along. You could then feel you were arriving to the Bund, with the massive Art Deco-meets-Brutalism Broadway Mansions Hotel first looming in the horizon and the bottle opener and the Oriental Pearl Tower in Pudong.

I have no clue what this is...

The old boathouse to the left and church

The Broadway Mansions Hotel and the Russian Consulate (in white), with Pujian Hotel (Astor House) behind it

Arriving on the Bund after this walk was probably even more impressive than had I gone through another route. By then, I had seen so many different layers and textures of Shanghai that everything about the Bund and the river seemed grander. Being on the Bund on a glorious day with 1930s, Art Deco Shanghai to the west and the wide Huangpu River and Pudong to the east is not overrated! The western bank shows that Shanghai was leading the regional economy in the early 20th century. Despite what I’ve said in my previous post about Pudong itself (that, on its own, it’s a reductive aspect of the city), the view of Pudong from the Bund is quite extraordinary. I think the fact that it is situated on a natural curve of the eastern bank amplifies its effect.

I guess you have to see it for yourself but hopefully I haven’t ruined the surprise and may even tempt you into following the same route some time…

Where Suzhou Creek and the Huangpu meet

The People's Memorial at the northern end of the Bund

Deux jours à Shanghaï

3 Nov

Bon deux jours à Shanghaï, moins de 36 heures officiellement, mais déjà plusieurs différences, curiosités voire chocs culturels au compteur.

Jour 1 – Différences et/ou curiosités 1, 2 et 3

Hier, arrivés quasiment à l’aube et déjà crevés. Normal, après 11 heures de vol. Mais la journée ne fut pas consacrée exclusivement au rattrapage sommeil, particulièrement pour J. Après une ou deux heures de somnolence à l’hôtel, rendez-vous à l’agence de relocation ou Mylène (française) et puis Tiffany (chinoise) nous prennent en charge. Tiffany nous mène ensuite à la banque à quelques mètres de son bureau. Elle se charge de remplir les formulaires tout en mandarin. Nous signons deux ou trois papiers auxquels nous ne comprenons strictement rien, sauf pour un qu’ils ont bien voulu traduire en anglais et grâce auquel nous certifions sur l’honneur ne pas être de PEPs. Comprendre: politically exposed personalities. Un(e) PEP est défini(e) comme étant ne pas être un haut gradé militaire d’un autre pays et autres choses que j’ai sincèrement oubliées. Ce dont je me souviens par contre c’est que les définitions étaient extrêmement détournées et indirectes.

A force de nous observer signer des papiers, Tiffany pousse un cri d’étonnement et nous dit: “Mais vous écrivez tous les deux de la main gauche?!?!”. On acquiesce. Elle poursuit: “Tout le monde écrit de la main gauche en Europe???”. Nous la rassurons et lui disons que nous sommes les représentants de quelque 5% de la population. Elle continue: “Ici il y a des gens qui mangent avec la main gauche, se coiffent les cheveux, etc. avec la main gauche mais personne n’écrit de la main gauche. A l’école tous les professeurs demandent à leurs élèves d’utiliser leur main droite pour écrire.” Circonspecte, je ne sais comment interpréter cette information… M’indigner au nom des gauchers ou relativiser en me disant que les sinogrammes sont plus propices à l’utilisation de la main droite?

Le temps de cette conversation et nos comptes bancaires sont créés et nos cartes de débit remises et actives. En Europe, on aurait dû attendre au moins deux semaines, avoir une adresse permanente, justificatifs de domicile, sources de revenus, etc. Incroyable, d’autant plus que j’ai le statut d’une touriste pour le moment. Les pin codes ici sont de 6 chiffres. Candidement, J. fait remarquer à Tiffany qu’en Europe ce n’est que 4 chiffres. Elle répond subtilement qu’en Chine il y a bien plus de monde.

Jour 2 – Chocs 4 et 5

Nuit réparatrice avec 7 bonnes heures de sommeil (pour moi en tout cas). Mis à part un petit passage au bureau pour J., la journée est consacrée à la recherche d’appartements. Nous fûmes productifs: 10 appartements visités dans 5 compounds. Deux compounds et au moins quatre appartements sont éliminatoires (comme dit JP ☺ – bisous au passage) d’office. Les noms sont drôles: Edifice, La Doll, First Block, One Park Avenue et Merry Apartments! C’était aussi l’occasion pour moi de voir l’artère commerciale de Puxi (rive ouest de la ville). Il y a surtout des malls, et beaucoup de chaînes de magasins plus ou moins connus et luxueux.

Retour à l’hôtel vers 17h20. Repassage à l’agence de relocation et au bureau de J. Repos puis diner au resto chinois littéralement en face de l’hôtel. On est encore déphasés, j’ai eu un gros accès de sommeil complètement inexpliqué avant. Nous étions prévenus que les restaurants fermaient tôt en Chine et même en Asie en général. Mais bon, nous n’étions pas vraiment préparés à ça… On nous admet très poliment au resto. Très peu de temps après nous avoir installés, le serveur vient prendre la commande. Pas encore prêts (les menus offrent un choix énorme ici), nous demandons un sursis. Le serveur nous dit qu’il faut quand même passer la commande vite vu que la cuisine ferme. Rien d’inhabituel jusque-là, il était bien 21h passées. Nous commandons très vite après et recevons notre repas. Un petit quart d’heure plus tard, une serveuse arrive avec l’addition. Bon nous réglons en nous disant que ce n’était pas grave, que ça leur faisait gagner du temps sur la fermeture. Autour de nous, tous les serveurs s’affairent, rangent, nettoient, redressent les tables pour demain, etc. Puis revient notre serveur initial qui nous demande de but en blanc si on voudrait prendre le dernier plat servi en “take away”. ?!?!?!?!?!?!?!?!?. Sonnés, on comprend qu’en fait on nous vire! Et sans beaucoup de ménagement. J. demande si on peut quand même finir de dîner. Je ne pense pas que le mec ait compris, en tout cas il réitère sa question. Cinq minutes plus tard, nous étions dehors l’appétit coupé avec un sac contenant le bœuf sauté, le riz et les dimsum dans des tupperwares. Pour couronner le tout, deux jeunes filles franchement très correctement habillées et parlant l’anglais ont mendié les dimsum que, dans le dégoût, nous leur avons cédés avec un franc sentiment de nous être fait doublement arnaquer.

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